El Condado DeSoto Elige Siemon para un Distrito Escolar del Siglo XXI

Milton Kuykendall, Superintendente de Educación del Condado DeSoto en Mississippi, USA tiene una visión muy clara acerca del sistema escolar. "Este será el mejor sistema escolar del país," declara. Aunque es un comentario audaz, hay algo en su actitud que hace que todos los que se encuentran en la sala de juntas lo crean. Detrás de su escritorio habla apasionadamente acerca del crecimiento exponencial del Condado DeSoto. "Siete familias aproximadamente se mudan a DeSoto cada día y hay cerca de 1800 nuevos estudiantes al año," explica Kuykendall, "La razón principal es el sistema escolar que el equipo de maestros, staff y administradores han creado." Los números confirman que en verdad algo especial está ocurriendo. De veintiséis escuelas del condado, diciséis han recibido una calificación superior de acuerdo al Acto "No Child Left Behind", y otras siete son consideradas ejemplares. En un estado que consistentemente está clasificado en el fondo de las listas de educación de USA, el Condado DeSoto sobresale.

Una gran parte del progreso del sistema de escuelas está vinculado con la tecnología. "Estamos construyendo un distrito excolar del siglo XXI; combinando el programa de estudio con la tecnología" explica Kuykendall.

Este programa que presenta a la tecnología como una herramienta crítica de aprendizaje es sorprendente. DeSoto ofrece una impresionante lista de aplicaciones de cómputo y redes basadas en la educación:

  • Salones con video
  • Voz sobre IP
  • Programas digitales
  • Aplicaciones basadas en web
  • Correo electrónico
  • Acceso a internet para los estudiantes y los profesores
  • Controles ambientales
  • Circuito cerrado
  • Aplicaciones de laboratorio
  • POS en el área de cafetería
  • Aplicaciones administrativas
  • Administración de la biblioteca
  • Sistemas preventivos de intrusión

Mientras que estas aplicaciones ofrecen tanto a los estudiantes como a la facultad de DeSoto un amplio acceso a recursos de e-learning, también aumentan tensión a la infraestructura de la red. Lendon Balch, Director de Entrega de Tecnología de DeSoto, se encarga de asegurar que la red sea capaz de manejar el incremento en los requerimientos de desempeño. Desde las primeras etapas de planeación, Balch y Robert Earl Phillips, Director de la Planta Física de DeSoto, examinaron cuidadosamente las necesidades de infraestructura, enfocándose en el sistema de cableado.

Su investigación inicial redujo las opciones disponibles. DeSoto podía continuar instalando categoría 5e UTP, como lo hicieron en las redes escolares anteriores, o podían dar un paso más y adoptar una solución de 10Gb/s.

Para Balch la decisión era clara, "He asistido a seminarios donde se habla desde video hasta dispositivos de almacenamiento para respaldos," explica, "Todos han discutido acerca de 10Gb/s como si ya fuera un estándar aprobado." Con la próxima ratificación del estándar 10GBASE-T Balch no tuvo dificultades en mostrarle al resto de los tomadores de decisiones que 10Gb/s era real. Lo complicado fue convencer a la gente que una escuela primaria requería de 10Gb/s, a lo cuál comenta: "A lo largo de los años he aprendido a no decir cosas tales como, 'Nunca haremos eso' o 'No imagino a nuestro distrito considerando hacer esto.'"

La experiencia propia de DeSoto soportó todo este entendimiento de avances tecnológicos. El distrito estaba reemplazando las instalaciones categoría 5 que tenían menos de 8 años de vida. Estos reemplazos eran necesarios debido a una serie de asuntos referentes a la calidad de la instalación del producto, pero también debido a la incapacidad de la infraestructura categoría 5 para soportar muchas de las nuevas aplicaciones de audio y video en los salones. "Nuestras necesidades están siendo tan demandantes como las de cualquier ambiente corporativo." Explica Balch. "Continuar con una generación de cableado que ya estábamos reemplazando en varios edificios me pareció ridículo."

Balch y Phillips dieron buenos argumentos y el Sistema de Educación del Condado de DeSoto decidió que un sistema de cableado de 10Gb/s era la mejor opción para los estudiantes del condado. De esta forma, y una vez evaluando cuidadosamente todos los sistemas disponibles, DeSoto seleccionó el sistema de cableado de cobre punta a punta de Siemon 10G 6A UTP para la horizontal. Cabe mencionar que esta solución categoría 6A (categoría 6 aumentada) cumple o excede todos los requerimientos de desempeño estipulados por los estándares 10GBASE-T y cumplía con todos los requerimientos de red de DeSoto. Asimismo, la solución Siemon XGLO 10Gb/s de fibra monomodo fue elegida para el backbone. De acuerdo con Phillips: "El desempeño que ofrecía Siemon satisfizo todos nuestros requerimientos y confiamos en la reputación que tienen en cuanto a calidad de sus productos y servicios."

Con un sistema de cableado seleccionado y basándose en especificaciones preliminares de la red, debían buscar a un proveedor de servicios de instalación que ofreciera el mejor valor posible. Era importante elegir uno de los integradores de la red de Integradores Certificados de Siemon, debido a 2 razones principales. Una de los motivos por los que se seleccionó Siemon, fue su garantía de 20 años que ofrecía cobertura de producto, desempeño e instalación. Solamente un Instalador Certificado Siemon puede otorgar una instalación que esté cubierta por dicha garantía.

Adicionalmente, el programa de Instalador Certificado de Siemon impresionó a DeSoto ya que solo los instaladores que asisten y pasan satisfactoriamente el curso de Siemon (que tiene una duración de 5 días y que es certificado ISO 9001) pueden convertirse en un CI. Se requiere que estas compañías sean sólidas y estables y que mantengan su certificación a través de educación continua. "Conocemos el valor de una instalación profesional," explica Balch, "Porque sabemos los problemas que pueden ocasionar las prácticas de instalación de baja calidad."

Muchas de las redes del condado de DeSoto sufren de una mala instalación, así como de una inadecuada planeación y materiales de baja calidad. Al respecto, Balch menciona: "Tenemos patch panels que presentan puertos que no funcionan, cable quebradizo y rosetas que deben ser reemplazadas. El desempeño de nuestras redes se ha degradado en algunos edificios al punto en que no tenemos otra opción que quitar todo y comenzar de nuevo." Balch y el resto del equipo de DeSoto creen firmemente en que la calidad de la instalación es tan crítica como el producto en sí.

Bajo este contexto, y después de un exhaustivo proceso de selección, el proyecto fue adjudicado a Cyber Technologies de Senatobia, MS; por ser la empresa que ofrecía mejor valor. "Para el momento en que DeSoto seleccionó a Cyber Technologies, ya tenían una visión amplia acerca de su red y ya habían seleccionado la planta de cableado," explica Hugh Brewer, Presidente de Cyber Technologies. "Nosotros llegamos justo a tiempo para diseñar e implementar la infraestrucutra."

Trabajando junto con Balch y Philips, Brewer diseñó una infraestructura para soportar las necesidades inmediatas y futuras de la escuela, considerando siempre sencillos movimientos, cambios y adiciones; así como un control centralizado y pruebas. En este sentido, el diseño básico podría replicarse en todas las escuelas y modificado según los requerimientos arquitectónicos de cada una.

El backbone de la red consiste en fibra XGLO multimodo de Siemon de 12 hilos de 50/125 y de fibra monomodo de 6 hilos para cualquier requerimiento futuro. Este backbone con capacidad de 10Gb/s puede soportar una expansión de la red. La topología del backbone es en forma de estrella y cuenta con con 2 cables de 50 pares categoría 3 para manejar todo el equipo de intercomunicación y CCTV, así como un RG-11 para CATV.

La infraestructura horizontal consta de cableado Siemon 10G 6A UTP para datos. Esta solución punta a punta categoría 6A incluye cable, patch panels, patch cords y productos para el área de trabajo, así como administradores de cable y racks. A pesar de que Brewer, Balch y Phillips creían en los beneficios de desempeño de la solución categoría 6A UTP, Brewer comenzó a preocuparse por utilizar este cable. "Los diámetros de todos los cables que cumplen con alien crosstalk son bastante granndes y no parecían muy fáciles de manejar," dice Brewer.

Los estándares de la TIA permiten diámetros de cable categoría 6A de hasta 9 mm (0.354 in), comparado con la categoría 6 de 5.64 mm (0.22 in). Aunque para DeSoto y Cyber Technologies manejar un cable con control de alien crosstalk y con una construcción UTP a la que estaban familiarizados era una ventaja; el incremento en el tamaño del cable reducía significativamente el espacio en los ductos y la densidad del cableado.

"Afortunadamente tuvimos el tiempo suficiente para planear un espacio para ductos adicionales que pudiera acomodar un cable más grueso," explica Brewer. "La densidad en el patch panel también fue una agradable sorpresa." El patch panel de Siemon, que incluye espacios entre puertos para optimizar el desempeño del alien crosstalk; elimina la necesidad de montar administradores horizontales de cable. Los instaladores de Cyber Technologies pudieron guiar los patch cords directamente hacia los administradores verticales.

Brewer también se mostró sorprendido ante la facilidad con la cual el cable categoría 6A de Siemon podía ser jalado. "Es uno de los cables que me ha resultado más fácil de jalar, considerando cualquier categoría", expresó Brewer. "La chaqueta se desliza fácilmente aún en grandes manojos, y salió del carrete sin dobleces ni marcas." Brewer y su equipo también notaron poca diferencia en la terminación y sugirieron que los conductores de 23 AWG ofrecían una ventaja sobre los cables de menor calibre. "Los conductores más gruesos eran más rígidos y requerían de un mayor esfuerzo para destrenzar en el momento de terminar; pero una vez que esto se hacía, permanecían en su lugar."

Brewer admitió que él y su equipo tuvieron que aprender nuevas técnicas de instalación; "Todos estos cables categoría 6A UTP ofrecen buena protección de alien crosstalk, pero se tiene que ser muy cuidadoso en su instalación, ya que se debe evitar que se deforme la chaqueta". La deformación puede ser una amenaza para los cables categoría 6A UTP, que utilizan diámetros de cable mayores para incrementar la separación entre los pares de cables para mitigar el alien crosstalk. Algunas de las técnicas que Cyber Technologies utiliza para prevenir esta situación incluyen evitar manojos apretados, permanecer en los límites sugeridos de llenado de canaletas y de los radios de doblado.

Adicionalmente a los canales de datos categoría 6A, la horizontal incluye Cat 5 para CCTV y RG-6 para CATV. Todos los canales horizontales van directamente desde el cuarto de los cross connects en el cuarto de telecomunicaciones hasta el área de trabajo. Brewer pensó que esta configuración sería la más adecuada y fácil de manejar para la escuela. "Normalmente pensamos que un salón de clases es estático. Puede que no ocurran tantos cambios y movimientos como en un ambiente de oficina, pero las aplicaciones que van surgiendo requieren de flexibilidad en la planta de cableado," explica Brewer. "Esa flexibilidad es aún más crítica en las salas de cómputo. Este tipo de configuarción hará la administración del sistema más fácil y menos costosa.

La complejidad potencial de la red hará que la facilidad de manejo sea un factor crítico para DeSoto. El proyecto inicial incluye 7 escuelas del condado que van desde los 100,000 hasta los 350,000 pies cuadrados. Cada salón de clases contará con 4 nodos, que soportarán el área de trabajo del maestro, una impresora en red, teléfono IP y servicios de video. Las salas de cómputo tendrán 36 nodos que soportarán las áreas de trabajo y las impresoras. La fase inicial del proyecto sumó cerca de 3000 nodos de 10Gb/s. Nuevas escuelas y cambios están en camino y Balch y Phillips piensan continuar con su plan.

Es notorio el compromiso que el Superintendente Milton Kuykendall tiene con los estudiantes del Condado de DeSoto. No existen muchos funcionarios electos que estén ansiosos de enfrentar críticas públicas y presiones de reducción de costos con una infraestructura de punta. "Lendon (Balch) y Robert-Earl (Phillips) hicieron su tarea y me comentaron que este cableado soportaría todas nuestras iniciativas tecnológicas por varios años," explica. "No solamente hará que nuestros estudiantes sean mejores, sino que nos ahorrará bastante dinero en el largo plazo. Esta instalación aún seguirá sirviendo a DeSoto cuando esta oficina tenga el nombre de otra persona en la puerta y yo está practicando golf de tiempo completo." Mientras él decía eso, alguien bromeó diciendo que con todo este esfuerzo, quizá tenga razón en que DeSoto será el mejor sistema escolar en el país. Kuykendall se inclinó hacia él y le dijo: "¿Qué le hace pensar que no estaba hablando en serio?"


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